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科学家发现光芒环绕着死亡的恒星

来自智利ESO的超大望远镜(VLT)和其他望远镜的新图像揭示了离我们最近的一个相邻星系,也就是小麦哲伦星云中的恒星和炽热的云层。天文学家从这些照片里发现一颗隐藏在2000年前超新星爆炸遗留的气体云中的恒星尸体。多单元光谱波段探测器(MUSE)被用于确定这个难以捉摸的物体隐藏的位置。而现有的钱德拉X射线天文台的数据则证实了其作为一颗孤立中子星的身份。

小麦哲伦星云中的孤立中子星

来自MUSE的数据显示,在一个名为1E 0102.2-7219的天体系统中有一个明显的气体环,它在超新星遗留的其余快速移动的气体和尘埃的深处缓慢扩张。智利ESO研究员Frédéric Vogt领导的一个小组基于此追踪到了位于我们银河系以外的第一颗低磁场孤立中子星。

该团队注意到这个环的中心位于一个多年前就已被观测到的标记为p1的X射线源上。 这个X射线源的本质仍然是一个谜。 特别是,p1究竟是位于残余物内部还是隐藏在其背面尚不清楚。 只有当MUSE观察到包括氖气和氧气在内的气体环时,研究团队才注意到它完全环绕着p1旋转。这个巧合让他们意识到p1本身必须位于超新星遗迹之内。 而一旦知道了p1的位置,该团队就利用Chandra X射线天文台对该目标的现有X射线观测结果确定它必须是一个孤立的中子星,并具有低磁场。

孤立的中子星

当大质量恒星以超新星的形式爆炸时,它们会留下凝结的热气体和尘埃,称为超新星遗迹。 这些混乱的结构是将重元素重新分布的关键。大质量恒星在活着和死亡时制造出这些重元素,它们进入星际介质,最终形成新的恒星和行星。

孤立的低磁场中子星通常只有十公里的直径,但比我们的太阳还要重。一般认为,宇宙中有大量的孤立低磁场中子星,但是却难以发现,因为它们发出的光位于X射线波段。因此,通过光学观察确认p1为孤立的中子星,这一事实特别令人兴奋。

中子星通常具有强大的磁场

另一位智利ESO研究员的合作者Liz Bartlett总结了这一发现:"通过使用MUSE作为向导工具,这让在银河外面首次确认该类型的天体成为可能。我们认为这为研究这些难以捉摸的恒星遗迹开辟新的道路。"